Tag Archives: New York

Life between two cultures:
Siri Hustvedt


Text: Heidi Hirvonen
Photo: Paula Kukkonen 2007

”The only way to understand each other is through dialogue. We should be more open to each other’s stories.” – Siri Hustvedt-

The world famous writer Siri Hustvedt has invited me to her home in Brooklyn and promised to tell about her life and work.  In Finland Hustvedt is best known for her novels The Sorrows of American (2008) and The Blazing World (2014).  The new essay collection will be published in December.

The Sorrows of American reflects in part Hustvedt’s family experiences and memories.

”I wanted to make it clear from the beginning that I took material from the memoir my father wrote for his family and friends. He gave me permission to use that material in the novel before his death in 2003.”

Hustvedt was born in the United States, but her mother was born in Norway and did not move to the U.S. until she was thirty. Her father’s grandparents were immigrants from Norway. Hustvedt grew up speaking Norwegian, and her connection to Norway remains close. She travels to Norway regularly and she has many cousins and relatives in the country.

”I think my mother felt displaced, although she said very little about her feelings. Living far away from her mother and siblings couldn’t have been easy, and years went by between her visits. My father was an American, but he spoke English with a Norwegian accent, and he was raised among farmers of immigrant stock who spoke Norwegian and English. My father was given an American name, Lloyd, although his father’s name was Lars. In immigrant communities the naming of children was a big deal – it was a sign of a decision to assimilate or not,” Hustvedt explains.

”My mother is now 93 years old. She told once, that when she will die, she wants half of her ashes buried next to my father’s grave. I have to take the other half to Norway to be scattered near her parents’ graves.  I think this is an excellent metaphor for the dual identity every immigrant experiences,” the author says.

Stories of our parents and grandparents

Immigrant women´s situation is a topic which interests us both. There is huge difference between voluntary immigration and asylum seeker´s situation.  Europe is struggling with refugee crisis. Globally women and children are in the most vulnerable position within the refugee process. T+raumas are common, and they can activate later in the new home country.

Siri Hustvedt has written about intergenerational traumas, personal and collective. There are many traumas in the The Sorrows of American: the 1930´s Depression, the Second World War and 9/11.

” I believe that each one of us carries the stories of our parents and grandparents. Those stories are both conscious and unconscious. Epigenetic research has shown that stress can cause changes at the molecular level after DNA replication (methylation, for example), which are then inherited by generations that follow. Much research needs to be done, but this may partly explain why the children of trauma victims may also suffer symptoms of trauma. There is no question that traumatic experiences are linked to developmental delays and mental illness. Trauma symptoms such as flashbacks are memory disturbances that can interfere with memory formation and therefore learning.

Hustvedt taught writing to psychiatric patients in the hospital for four years. She saw that writing about painful memories can have a therapeutic effect. In 2015, she was appointed a lecturer in psychiatry at Cornell Weill Medical School in New York City, where she holds a seminar in narrative psychiatry to psychiatric residents and junior faculty in the psychiatry department.

”One day in 2011 after I had stopped working with patients in the hospital,  I received a package in the mail. I opened it and inside I found a memoir that had been written by one of the patients in my class in the hospital. He had written the story of his life as a trader on Wall Street and the break down that landed him in the hospital.  The book was published by a major New York press, and I appear as a character in his book. On the title page, he had written: “Dear Siri, thank you  for saving my life and helping me to become a writer.” 

The books of Siri Hustvedt have been translated to over 30 languages. She has written poems, novels, and essays. Hustvedt has a PhD in English Literature.

More information:


KESÄBLOGI: From poverty to independent life – social work in New York City

Interview with Geniria Armstrong, Deputy Program Officer, Henry Street Settlement

Text: Heidi Hirvonen
Photos: Henry Street Settlement

HSS yhteiskuva

I take a subway from Greenwich Village to Lower East Side to meet a social worker Geniria Armstrong. She has promised to tell me about her work at Henry Street Settlement, which is one of the oldest and biggest NGOs in New York.

The organization was founded in 1893 by Lillian Wald, a nurse who became a pioneer of social work and public health in the country. Today Henry Street Settlement has over 700 employees and 18 locations around the city. Last year the NGO welcomed more than 1500 volunteers who gave their time and expertise to the Settlement. The NGO is resourced by 92 government contracts and private support from foundations, corporations and individuals. The NGO serves over 60 000 individuals annually through social services, healthcare and arts.

I meet Geniria in the headquarters building at Henry Street. Her bright smile and optimistic attitude are making a good first impression. It is hard to believe, that this woman has been working along with extremely difficult issues over 30 years of time. First I have to ask, how has the field of social work changed in New York. ”Due to the increased demand of homeless services in NYC over the last 10 years, there has been more demand of licensed or skilled social workers than is available. It has become more challenging to attract appropriate, capable staff to work for the homeless population.”

There are more than 8 million people living in New York City. As in all the biggest metropolitan cities of the world, there is also a huge range of disparity of income and inequality in NYC. Henry Street Settlement develops the community by creating new possibilities of every day life for Lower East Side residents through innovative social services. There are programs for young people as well as seniors.


Shelter homes

New York City offers more public housing than any other city in the country. Despite of that, there are not enough cheap apartments available. Nearly 60 000 people are sleeping each night in the city shelters for homeless people. That is why there is a need for Settlement’s work.

Geniria Armstrong is in charge of Department of Transnational & Supportive Housing. The division has four shelter homes. Armstrong is responsible for the management of the agency’s four homeless shelters, including one for survivors of domestic violence.

Urban Family Shelter has places for 82 families with children. Helen’s House supports single adults with their kids. Third street women’s mental health shelter has 79 beds for single women. There is also special shelter home for the victims of violence. There are places for 26 mothers with their children. ”We have the only shelter in New York, which is open 24/7. The staff is living in the same building. This is the reason, why our work is so effective. Most of the clients are women. Women are often victims of domestic violence, even though this is not the only reason they are coming to our shelter home”, Armstrong explains.

The NGO also has a supportive housing facility – 52 studio apartments for homeless men and women. This year Geniria’s division has already served over 300 families – altogether over 600 adults and the same amount of children. 79 families and over 200 individuals have been placed into supportive housing.


Innovative aftercare program

The clients live in the shelter homes maximum 180 days. It is not easy to move from the shelter home to independent living. 60 percent of the clients of shelter homes have been in the system before, some of them were already there during their childhood. Many of the families in the shelter homes were returning to shelter because of a dearth of support systems to help them to face the challenges. ”That is why we have developed a new aftercare program. The program takes from six months to two years. The program will provide supportive services to families leaving shelter to smooth out the transition into permanent housing. It supports shelter residents moving into permanent apartments to help them succesfully settle in their new communities, thereby reducing the chance that they will return to shelter”, Geniria summarizes.

At last I have to ask from Geniria, what gives her the strength and the hope to work with these difficult issues? ”I question myself at times how I retain strength. I truly believe that a change is possible and that if you know better, you can do better. People can grow, develop and thrive, if surrounded by a supportive environment. I gain strength daily by knowing that the work we do at HSS provides support to those we serve. I have the advantage of witnessing our residents achieve success by obtaining employment, education, life skills and permanent housing. That gives me hope. Our most important goal is to look forward and help people from poverty to independent life.”

I believe her. The cycle of poverty can be broken. On my next blog I will tell you about a meeting with another special New Yorker working in the NGO.

Stay tuned!

The writer Heidi Hirvonen studied as a Fulbright scholar at the New York University summer 2016. In Finland she works as a Project Manager at MONIKA – Multicultural Women’s Association, Finland.

More information:


KESÄBLOGI: Osaava nainen maailmalla

Blogi 3_kuva 3

3. Kohtaamisia New Yorkissa: Angelika Kallio

Teksti: Heidi Hirvonen
Kuvat: Heidi Hirvonen ja Angelika Kallio

Tapaan Angelika Kallion kahvilassa Washington Square Parkin kulmilla. On helteinen perjantai-ilta, ja Kallio on luvannut kertoa työstään ja elämästään – siitä, miten vaatimattomista oloista lähtöisin oleva maahanmuuttajatyttö saavutti unelmansa.

Meille suomalaisille Kallio on se huikean kansainvälisen uran saavuttanut huippumalli, jonka muotisuunnittelija Karl Lagerfeld nosti päämallikseen 1990-luvun alussa. Mallin uransa huipulla Kallio työskenteli Calvin Kleinin kanssa ja poseerasi Ranskan Voguen kannessa. Tultuaan äidiksi 22-vuotiaana Kallio asettui asumaan New Yorkiin ja kouluttautui myöhemmin kiinteistönvälittäjäksi. Työkseen hän kunnostaa ja myy luksusasuntoja varakkaille newyorkilaisille.

Yli kahdeksan miljoonan asukkaan New York on yksi maailman kalleimpia kaupunkeja elää ja asua. Saman kadun varrella Manhattanilla voi nähdä miljonäärien luksustaloja ja kodittoman nukkuvan kadulla. Angelika vahvistaa, että suurin osa kaupunkilaisten tuloista kuluu asumiseen. Edullisia vuokra-asuntoja on harvoin vapaana, ja yksityisiltä markkinoilta vuokratusta pienestä asunnosta voi joutua maksamaan Manhattanilla 2300-3200 dollaria.

Blogi 3_kuva 2

Angelika itse asuu Manhattanilla, mutta hänen elämänsä ei ole aina ollut luksusta ja glamouria. Hän syntyi Latviassa yksinhuoltajaäidin tyttäreksi. Elämä Latviassa oli kovaa, ja Angelikan ollessa 11-vuotias äiti ja tytär muuttivat Suomeen. ”En osannut sanaakaan suomea, ja jouduin aluksi aika tiukille. Yritin parhaani, ja vähitellen opin kieltä ja sain ystäviä.”

Sisukkuus onkin piirre, jota Angelika on tarvinnut menestyäkseen urallaan. Ilman apua ja tukea ei menestyminen olisi ollut mahdollista. ”Mallitoimiston johtaja Laila Snellman on ollut tärkein tukijani. Hän on myös esikuvani, jolta olen saanut inspiraatiota ja uskallusta tavoitella omia unelmiani”, Angelika sanoo. ”Toinen esikuva on ollut oma äiti Rimma. Äiti on herkkä ihminen, mutta minua kohtaan hän oli ankara kasvattaja, joka uskalsi pitää rajat. Nyt jälkeenpäin ymmärrän häntä ja hänen kasvatusmenetelmiään vähän eri valossa kuin nuorempana”, Kallio jatkaa.

Yhä sujuvaa suomea puhuva Angelika toteaa olevansa suomalainen. ”Suomessa meidät hyväksyttiin ja saimme tukea ja apua. Sain vapauden ja mahdollisuuden kasvaa omaksi itsekseni.”

Angelika Kallio on esimerkki siitä, että vaikeistakin lähtökohdista huolimatta voi saavuttaa unelmansa. Tulevaisuus on täynnä uusia suunnitelmia töiden ja opintojen parissa. ”Haluan auttaa muita, erityisesti naisten aseman edistäminen on unelmani. Tiedän omasta kokemuksesta, miten kovaa esimerkiksi yksinhuoltajuus voi naiselle olla.”

Päämäärämme on yhteinen. Päätämme lähteä tutustumaan yhteen New Yorkin naisia auttavista järjestöistä. Millaista siellä on? Se selviää kesän edetessä. Rauhallista juhannusta!

Blogi 3_kuva 1


www.monikanaiset.fi / @monikanaiset / @osaavatnaiset
www.fulbright.fi / @FulbrightFIN
www.nyu.edu / @nyuniversity

Kirjoittaja Heidi Hirvonen opiskelee Fulbright Finlandin myöntämän stipendin avulla New Yorkin yliopiston Culture and Society-ohjelmassa. Hän työskentelee projektivastaavana Monika-Naiset liitto ry:n hallinnoimassa ja Uudenmaan TE-toimiston rahoittamassa työllistämisprojektissa Osaavat naiset, jossa autetaan pääkaupunkiseudulla asuvia maahanmuuttajataustaisia naisia koulutus- ja työpolkunsa alkuun.

KESÄBLOGI: Osaava nainen maailmalla

Blogi 2 kuva 4

2. Opiskelijaelämää Manhattanilla

Teksti ja kuvat: Heidi Hirvonen

Saavun New Yorkiin lauantaina iltapäivällä. Kuuden viikon mittainen opinto-ohjelma New Yorkin yliopiston Culture and Society -ohjelmassa Fulbright Finlandin stipendiaattina on alkamassa. Lentokentältä jatkan taksilla kohtia Manhattania ja kampuksen asuntolaa, Palladiumia, joka sijaitsee Greenwich Villagen kaupunginosassa, aivan Broadwayn tuntumassa.

Blogi 2 kuva 2

Vuonna 1831 perustettu NYU on yksi maan suurimmista yksityisistä yliopistoista. New Yorkin lisäksi yliopistolla on kampukset Abu Dhabissa ja Shanghaissa sekä yhteistyötä yli 25 maan yliopiston kanssa. Opiskelijoista 25 % on vaihto-opiskelijoita eri puolilta maailmaa.

Blogi 2 kuva 3

Multinational Institute of American Studies eli MIAS on järjestänyt Culture and Society-ohjelmia jo 35 vuoden ajan. Instituutin johtajana toimii professori Philip M. Hosay. Ohjelma tarjoaa mahdollisuuden syventää osaamista Yhdysvaltojen historiaan, kulttuuriin ja yhteiskuntaan liittyen, mutta myös tilaisuuden verkostoitua eri maista tulevien kollegojen kanssa. Lisäksi ohjelmaan kuuluu kolme matkaa, jotka suuntautuvat Bostoniin, Washingtoniin ja New Mexicoon.

Taksi pysähtyy yliopiston asuntolan eteen. Vihdoinkin saan tavata kasvotusten kollegani eri puolilta maailmaa. Tänä vuonna ohjelmaan osallistuu 17 asiantuntijaa. Suomen lisäksi edustettuina ovat mm. Angola, Brasilia, Bulgaria, Japani, Meksiko, Mongolia, Marokko ja Taiwan. Suurin osa osallistujista on kielten, kirjallisuuden tai kulttuurintutkimuksen oppiaineiden edustajia. Hieman yli puolet osallistujista on naisia.

Blogi 2 kuva 1

Yhteistä keskusteltavaa löytyy heti alusta alkaen niin luennoilla, kuin niiden jälkeenkin. Lounailla ja päivällisillä on mahdollisuus tutustua paremmin toisiimme sekä jakaa tietoa ja kokemuksia aiheiden risteillessä eri maiden työllisyystilanteista terveydenhuoltojärjestelmiin, perhevapaiden pituuteen tai ruokakulttuurien eroihin ja yhtäläisyyksiin. Tasa-arvo- ja yhdenvertaisuuskysymykset ovat myös usein esillä, ja Suomea pidetään edelläkävijänä näissä kysymyksissä. Suomalainen koulutusjärjestelmä tunnetaan ja siitä halutaan oppia ja tietää lisää.

Ensi kerralla on aika tutustua muutamaan mielenkiintoiseen naiseen ja heidän tarinoihinsa.
Pysy verkossa! Seuraava blogi julkaistaan juhannusviikolla, tiistaina 21.6.2016.


www.monikanaiset.fi / @monikanaiset / @osaavatnaiset
www.fulbright.fi / @FulbrightFIN
www.nyu.edu / @nyuniversity

Kirjoittaja Heidi Hirvonen työskentelee projektivastaavana Monika-Naiset liitto ry:n hallinnoimassa ja Uudenmaan TE-toimiston rahoittamassa työllistämisprojektissa Osaavat naiset, jossa autetaan pääkaupunkiseudulla asuvia maahanmuuttajataustaisia naisia koulutus- ja työpolkunsa alkuun.

KESÄBLOGI: Osaava nainen maailmalla

Osaava nainen Amerikassa, osa 1

1. Kohti New Yorkia

Teksti ja kuvat: Heidi Hirvonen

Istun lentokoneessa matkalla kohti New Yorkia. Mietin kulunutta vuotta ja edessä olevaa matkaa. Vuosi on ollut työntäyteinen kaikilla maahanmuuttajien kotoutumisen ja työllistämisen parissa työskentelevillä, myös meillä Monika-Naiset liitossa. Suomeen saapui lyhyen ajan sisällä odotettua enemmän turvapaikanhakijoita, ja tehokkaita keinoja uusien tulijoiden kotouttamiseksi ja työllistämiseksi on kehitetty eri sektoreilla, eri puolilla maata.

Omassa työpaikassani maahanmuuttajataustaisten naisten oikeuksien, kotoutumisen ja työllistämisen eteen on tehty työtä jo lähes kaksi vuosikymmentä. Onkin hienoa päästä kertomaan tekemästämme työstä tällä kertaa maan rajojen ulkopuolelle, kaupunkiin, jossa asuu enemmän ihmisiä kuin koko Suomessa.

Suomea pidetään usein kansainvälisissä vertailuissa tasa-arvon mallimaana. Viime viikolla tuli kuluneeksi 110 vuotta siitä, kun Suomi antoi naisille äänioikeuden ja oikeuden asettua ehdolle vaaleissa – ensimmäisenä maana Euroopassa ja kolmantena maailmassa. Kansainvälisesti vertailtuna sukupuolten välisen tasa-arvon nähdäänkin usein olevan Suomessa hyvällä tasolla, mutta me Suomessa tiedämme, että tasa-arvo ja yhdenvertaisuus eivät toteudu esimerkiksi työelämässä. Maahanmuuttajataustaisten naisten kokema epätasa-arvo on vieläkin epäreilumpaa: Työpaikan löytäminen on kolme kertaa vaikeampaa kuin kantasuomalaisilla, ja syrjintäkokemukset yleisiä jo työnhakuvaiheessa.

Odotan innolla, että pääsen pohtimaan näitä teemoja eri puolilta maailmaa tulevien kollegojen kanssa. New Yorkin yliopiston Culture and Society -ohjelmaan osallistuu 18 asiantuntijaa eri puolilta maailmaa, ja olen ohjelman ainoa pohjoismainen edustaja.

Opinto-ohjelmaan osallistumisen mahdollistaa Fulbright Centerin myöntämä stipendi. Suomi liittyi maailmanlaajuiseen Fulbright -ohjelmaan vuonna 1952, mutta Fulbright Centerin toiminnan juuret ulottuvat jo 1940-luvun lopulla käynnistyneeseen Suomen ja Yhdysvaltain väliseen akateemisen vaihdon ohjelmaan. Tänä vuonna Fulbright Finland lähettää Suomesta 33 stipendiaattia eri puolille Yhdysvaltoja, eri pituisille opintojaksoille. Stipendejä on mahdollista hakea opintojen eri vaiheissa: kandidaatti-, maisteri- tai tohtoritason opintoihin, mutta myös tohtorin tutkinnon jälkeiseen tutkimukseen ja luennointiin. Stipendejä myönnetään myös asiantuntijoille, opettajille sekä alan hallinto- ja tukihenkilöstölle.

Kyseessä ei ole lomamatka: Kuuden viikon opinto-ohjelmaan sisältyy vain muutama vapaapäivä. Luennoille, paneeleihin, seminaareihin ja kulttuuritapahtumiin osallistumisen lisäksi työstämme kukin omaa projektiamme. Lisäksi saamme mahdollisuuden osallistua kolmelle opintomatkalle, jotka suuntautuvat Bostoniin, Washingtoniin ja New Mexicoon.

Jos haluat kuulla lisää, seuraa tätä kesäblogia! Seuraavat blogikirjoitukset julkaistaan 14.6. ja 21.6.2016.


www.monikanaiset.fi / @monikanaiset / @osaavatnaiset
www.fulbright.fi / @FulbrightFIN

Kirjoittaja Heidi Hirvonen työskentelee projektivastaavana Monika-Naiset liitto ry:n hallinnoimassa ja Uudenmaan TE-toimiston rahoittamassa työllistämisprojektissa Osaavat naiset, jossa autetaan pääkaupunkiseudulla asuvia maahanmuuttajataustaisia naisia koulutus- ja työpolkunsa alkuun.